Perché è così costoso vivere a Phoenix

Perché è così costoso vivere a Phoenix
Perché è così costoso vivere a Phoenix

Nei cinque anni trascorsi da quando hanno iniziato la loro vita insieme nel deserto dell’area metropolitana di Phoenix, Devon Lawrence ed Eren Mendoza sono passati da una casa itinerante all’altra.

Si sono accampati lungo l’uscita dell’autostrada, usando il lavandino di una stazione di servizio come bagno e un telone di plastica come rifugio dal sole implacabile. Hanno dormito su un materasso ad aria nel soggiorno di un amico. Negli ultimi due anni si sono stipati nelle stanze dei motel, pagando fino a 650 dollari a settimana.

La signora Mendoza e il signor Lawrence hanno entrambi 32 anni ed entrambi hanno un lavoro. Lavora al banco gastronomia di un supermercato. Rifornisce gli scaffali di un minimarket. Insieme guadagnano circa 3.500 dollari al mese. Eppure sono stati ostacolati nel raggiungere un sogno modesto: non riescono a trovare una casa a prezzi accessibili in un quartiere sicuro di Phoenix, dove gli affitti sono quasi raddoppiati negli ultimi dieci anni.

«Questi prezzi sono semplicemente folli», ha detto la signora Mendoza. “È praticamente tutto ciò di cui tutti parlano. Il fatto che un doppio reddito non possa sostenerci è una follia”.

L’impossibile calcolo degli alloggi è una potente fonte di ansia economica a Phoenix e in molte delle principali città americane – una realtà che potrebbe influenzare il controllo della Casa Bianca.

L’Arizona è uno dei sei stati teatro di battaglia che probabilmente determineranno il risultato delle elezioni presidenziali. Il suo tasso di disoccupazione era solo del 3,7% a febbraio, inferiore al tasso nazionale del 3,9%. L’inflazione ha rallentato. Nell’area di Phoenix, l’ottimismo è sostenuto da 60 miliardi di dollari di investimenti in fabbriche che producono chip per computer avanzati – un punto di discussione dell’amministrazione Biden.

Ma i sondaggi rivelano costantemente un pessimismo economico, mettendo a rischio il mandato del presidente Biden. Più della metà degli elettori dell’Arizona hanno valutato le condizioni economiche come “povere”, e un altro quarto come “discrete”, in un sondaggio del New York Times/Siena College sugli stati teatro di battaglia lo scorso anno.

Un sondaggio nazionale di febbraio ha evidenziato un miglioramento delle valutazioni sull’economia, ma un peggioramento delle valutazioni sulla performance di Biden. Oltre il 90% degli intervistati che hanno valutato l’economia scarsa o discreta hanno una visione negativa del mercato immobiliare. Biden ha recentemente delineato proposte per ridurre i costi di acquisto di case, stimolando al tempo stesso la costruzione di opzioni convenienti.

L’Arizona esemplifica lo stress sull’edilizia abitativa. Negli ultimi dieci anni, il fascino della vita suburbana sotto cieli senza nuvole ha aumentato la popolazione della grande Phoenix da 4,2 milioni a cinque milioni, secondo i dati del censimento. L’afflusso ha spinto i prezzi delle case costantemente al rialzo.

Allo stesso tempo, le restrizioni allo sviluppo, l’opposizione pubblica alla crescita e le gravi interruzioni nella catena di approvvigionamento dei materiali da costruzione hanno limitato la costruzione di nuove abitazioni. Ciò è particolarmente vero per le famiglie a basso reddito perché i loro margini di profitto sono limitati e dipendono dai sussidi.

Dal 2010, secondo la Maricopa Association of Governments, un’agenzia di pianificazione regionale, il numero di immobili in affitto disponibili per 1.000 dollari o meno nell’area metropolitana di Phoenix è diminuito dell’86%. Il numero di case vendute a 300.000 dollari o meno è sceso del 73%.

Questo tipo di proprietà «costituivano la maggior parte del nostro mercato», ha affermato Amy St. Peter, vicedirettore esecutivo dell’agenzia. “Adesso sono praticamente inesistenti”.

Per le famiglie a basso reddito, la scomparsa di massa di alloggi a prezzi accessibili ha prodotto un’ondata di sfratti, un’ondata di senzatetto e disperazione.

Anche per le persone più abbienti, un clima di crisi attanaglia il settore abitativo. Mentre il prezzo che devono pagare per diventare proprietari di casa aumenta vertiginosamente, i giovani professionisti con redditi a sei cifre stanno intraprendendo lavori extra e spostamenti più lunghi.

Gli agenti immobiliari – una categoria professionalmente ottimista – non riescono a scrollarsi di dosso un tormentoso senso di inutilità.

«La maggior parte delle persone che guadagnano dai 45.000 ai 90.000 dollari all’anno non possono permettersi di comprare una casa, e questo fa sentire le persone come se l’economia fosse scadente», ha detto Nathan Claiborn, un agente della Carin Nguyen Real Estate nell’area di Phoenix. “L’accessibilità economica degli alloggi è un peso psicologico per tutti”.

La storia di come Phoenix sia diventata un posto estremamente costoso in cui vivere deriva direttamente da come in precedenza fungeva da baluardo di accessibilità economica.

In una nazione cresciuta sulla mitologia dell’inesauribile frontiera, il paesaggio punteggiato di cactus dell’Arizona si estendeva verso orizzonti che sembravano illimitati. I costruttori hanno sfruttato la disponibilità di terreno per vendere il sogno di tetti di tegole spagnole e piscine a prezzi scontati: un antidoto ai gravi problemi abitativi che affliggono la vicina California.

Phoenix divenne il centro del boom speculativo del settore immobiliare che riempì i primi anni del nuovo millennio. La resa dei conti che seguì diede come risultato un’ondata di pignoramenti. Le comunità locali hanno imposto restrizioni allo sviluppo.

Tuttavia, la popolazione è cresciuta, soprattutto durante la pandemia, poiché i professionisti che lavoravano da casa cercavano proprietà più grandi in periferie lontane. Dal 2021 al 2022, la contea di Maricopa – che comprende gran parte della grande Phoenix – ha aggiunto 57.000 persone, registrando la maggiore crescita demografica della nazione.

Quando la Federal Reserve ha alzato i tassi di interesse per abbassare l’inflazione, i tassi ipotecari sono aumentati notevolmente, aumentando i costi di acquisto delle case. I proprietari di case che avrebbero potuto vendere proprietà – nidi vuoti che cercano case più piccole e giovani genitori che necessitano di camere da letto extra – sono rimasti. Ciò ha limitato l’offerta di case sul mercato, mantenendo i prezzi elevati.

Le misure di accessibilità presuppongono generalmente che una famiglia non debba spendere più del 28% del proprio reddito lordo per l’edilizia abitativa. Secondo questo criterio, solo un quinto di tutte le case vendute nell’area di Phoenix alla fine dello scorso anno erano accessibili per una famiglia con un reddito locale medio, circa 72.000 dollari, secondo un indice gestito dalla National Association of Homebuilders e Wells Fargo. Prima della pandemia, quasi due terzi delle case locali avevano prezzi accessibili.

Gli esperti in materia di edilizia generalmente concordano sulla soluzione: aumentare la densità dei quartieri, aggiungendo appartamenti a tariffe sovvenzionate da crediti d’imposta. Ma la maggior parte del terreno disponibile a Phoenix e nei sobborghi circostanti è destinato a case unifamiliari.

Gli attivisti della comunità hanno utilizzato i social media per seminare allarme sulla prospettiva di progetti di alloggi a prezzi accessibili. Hanno messo in guardia contro l’aumento della criminalità e la diminuzione del valore delle proprietà insistendo su un mantra secolare: Not in My Backyard.

«La minoranza vocale in molte comunità sta creando questa valanga di NIMBY-ismo», ha affermato Debra Z. Sydenham, direttore esecutivo dell’Urban Land Institute Arizona District Council, un gruppo senza scopo di lucro. “Stiamo parlando di fornire case ai vigili del fuoco, agli insegnanti, agli infermieri, agli agenti di polizia. Lo vedono come: ‘No, stai fornendo case ai tossicodipendenti.'»

Il che aiuta a spiegare perché persone come Eren Mendoza e Devon Lawrence rimangono bloccate. Anche se fossero riusciti a trovare un appartamento a prezzi accessibili, non avrebbero potuto superare un controllo del credito, dato il debito del prestito studentesco. Non possono pagare l’affitto del primo e dell’ultimo mese più il deposito cauzionale.

Questo spiega anche perché l’agente Lennie McCloskey è un uomo particolarmente impegnato.

L’agente McCloskey – noto ai suoi colleghi funzionari municipali come «Lock ‘em out Lennie» – passa gran parte del suo tempo a sfrattare gli inquilini che sono rimasti indietro con l’affitto.

«Sanno che devono andarsene», ha detto. “Gli spiego: ‘È solo un contratto. Hai accettato di fare qualcosa. Non l’hai fatto. Devi andartene.'»

L’anno scorso, i proprietari hanno presentato 83.000 sfratti nell’area metropolitana di Phoenix, il totale più alto dal 2005, secondo l’Associazione dei Governi Maricopa. L’aumento riflette in parte la fine della moratoria sugli sfratti dell’era della pandemia.

Una mattina recente, l’agente McCloskey, 68 anni, ha scannerizzato i documenti di una dozzina di nuovi casi nel suo quartiere nella Western Valley. Indossava un giubbotto antiproiettile nero con il distintivo della contea di Maricopa e una fondina con una pistola da 9 millimetri con l’impugnatura verde.

Ha condotto i suoi giri con gioviale disinvoltura, consigliando alle persone di non perdere la speranza anche mentre si affrettavano a fare le valigie nei minuti da lui assegnati prima di ordinare loro di uscire.

«In genere, sono dai cinque ai dieci minuti», ha detto. «Se hanno bambini e animali domestici, lavoro un po’ con loro, ma di solito non ci vado per più di 30 minuti.»

Nella comunità dormitorio di Peoria, il signor McCloskey ha portato via una mezza dozzina di abusivi da una casa fatiscente disseminata di accessori per la droga, piatti non lavati e una torta di compleanno quasi mangiata.

Si è recato in un complesso di appartamenti a Glendale, vicino allo stadio di football degli Arizona Cardinals, per rimuovere Leebert George Brown, 35 anni.

La casa del signor Brown era immacolata, i suoi ripiani bianchi luccicavano. Viveva lì da agosto, quando si era trasferito a Phoenix dalla sua nativa Florida, in cerca di lavoro come idraulico. L’affitto, quasi 1.600 dollari per un appartamento con una camera da letto, sembrava gestibile una volta entrato nei ranghi del sindacato degli idraulici.

Ma la sua domanda era stata trattenuta. Guidava per Uber e lavorava di notte in un magazzino di Amazon, dove guadagnava 17,63 dollari l’ora. Era rimasto indietro mentre mandava soldi a casa a sua madre, che soffriva di convulsioni.

Quando arrivò l’agente aveva preparato la maggior parte delle sue cose: i suoi vestiti, il diploma di scuola superiore, alcuni libri di finanza personale. Mentre un addetto alla manutenzione cambiava le serrature, afferrò i suoi stivali da lavoro. Ne avrebbe avuto bisogno per il suo turno ad Amazon in meno di cinque ore. Il mattino dopo sarebbe uscito dal lavoro alle 5. Allora dove sarebbe andato?

Il signor Brown alzò le spalle. «Devo trovare una soluzione», ha detto.

L’agente gli tenne la porta mentre lui entrava nel corridoio e si dirigeva verso l’ascensore, portando i suoi vestiti in due sacchi della spazzatura di plastica.

«Mi dispiace, mi ci è voluto così tanto tempo», ha detto il signor Brown.

«Grazie per la collaborazione», rispose l’agente.

Nel centro di Phoenix, in un campus per senzatetto gestito da un gruppo no-profit chiamato Keys to Change, lo staff si è abituato all’arrivo di persone con problemi come dipendenza e violenza domestica. Coloro che non sono in grado di pagare gli affitti di mercato sono a corto di divani su cui dormire. Hanno esaurito l’assistenza di amici e parenti comprensivi.

Anche le persone benestanti si trovano ad affrontare compromessi che hanno minato la loro fiducia nel sistema economico.

Alexandra McDaniel, 29 anni, è cresciuta a Scottsdale, il ricco sobborgo a nord di Phoenix. Quando lei e il suo fidanzato, Cameron Smith, 32 anni, hanno iniziato la ricerca di una casa all’inizio di quest’anno, sperava di vivere vicino ai suoi genitori e vicino al suo lavoro presso un rivenditore di moda. Il signor Smith era intenzionato a trovare un’area in cui la signora McDaniel potesse portare a spasso in sicurezza il proprio cane da sola di notte.

Il signor Smith è un analista di dati presso Amazon. Insieme, lui e la signora McDaniel guadagnano circa $ 200.000 all’anno. Pensavano di potersi permettere di pagare fino a 550.000 dollari per una casa, anche se puntavano più in basso.

Ma una mattina recente, mentre erano seduti in una sala conferenze, il loro agente immobiliare, Curt Johnson, ha proiettato una mappa su uno schermo che li ha costretti a ridimensionare le loro aspettative.

Aveva cercato case con piccole piscine e almeno tre camere da letto al prezzo compreso tra $ 475.000 e $ 575.000. Scottsdale non aveva annunci. La mezza dozzina di proprietà che aveva trovato erano sparse a circa 15 miglia di distanza e oltre un’autostrada.

«È un’area a basso reddito», ha detto Johnson, aggiungendo che ha «un tasso di criminalità più alto».

Ha accompagnato la coppia a dare un’occhiata. Le prime due case avevano piccoli cortili inadatti al loro cane. Il terzo posto aveva un enorme cortile e una cucina spalancata, ma il prezzo richiesto era di $ 599.000. Il successivo aveva lo stesso prezzo e il quartiere sembrava squallido. L’ultima casa rientrava nel budget, ma accanto a un complesso di appartamenti i cui balconi si affacciavano direttamente sul cortile.

Mentre tornavano a Scottsdale, faticarono a dare un senso alla loro situazione.

«Abbiamo ottimi posti di lavoro», ha detto la signora McDaniel. «Stiamo facendo esattamente quello che ci è stato detto di fare, e non funziona.»